Joseph Kittinger, qui a établi un record de parachute à long terme…

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FORT LAUDERDALE, Floride (AP) – Le colonel à la retraite de l’armée de l’air Joseph Kittinger, dont le saut en parachute de 1960 à près de 20 miles au-dessus de la Terre a établi un record du monde de plus de 50, est décédé vendredi en Floride. Il avait 94 ans.

Sa mort a été annoncée par l’ancien représentant américain John Mica et d’autres amis. La cause était un cancer du poumon.

Kittinger, alors capitaine et pilote de l’armée de l’air, a acquis une renommée mondiale en effectuant trois sauts en 10 mois à partir d’une gondole qui avait été soulevée dans la stratosphère par de gros ballons à hélium. Le projet Excelsior était destiné à aider à concevoir des systèmes d’éjection pour les pilotes militaires effectuant des missions à haute altitude.

Vêtu d’une combinaison pressurisée et de 60 livres d’équipement, Kittinger a failli être tué lors du premier saut du projet en novembre 1959 lorsque son équipement est tombé en panne après avoir sauté 14,5 miles (23 kilomètres). Il a perdu connaissance lorsqu’il est entré dans un tire-bouchon de 22 fois la force de gravité. Il a été sauvé lorsque son parachute automatique s’est déployé.

Quatre semaines plus tard, Kittinger a effectué un deuxième saut à un peu plus de 14 miles (22 km) au-dessus de la surface. Cette fois, il n’y avait pas de problèmes.

Le saut record de Kittinger a eu lieu le 16 août 1960 dans le désert du Nouveau-Mexique. Sa combinaison de pression s’est cassée alors qu’il se levait, ne parvenant pas à sceller sa main droite, qui a gonflé à deux fois sa taille avant de sauter à 102 800 pieds – à plus de 19 miles (31,3 km) au-dessus de la surface.

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En chute libre dans une atmosphère mince, le résident de Tampa a dépassé 600 milles à l’heure (965 km/h) avant que l’air épaississant graduellement ne ralentisse sa chute à environ 150 milles à l’heure (241 km/h) alors que son parachute se déployait à 18 000 pieds (5,5 kilomètres).

« Il n’y a aucun moyen de visualiser la vitesse », a déclaré Kittinger au magazine Florida Trend en 2011. « Il n’y a rien que vous puissiez voir pour voir à quelle vitesse vous allez. Vous n’avez aucune perception de la profondeur. Si vous êtes dans une voiture roulant sur la route et que vous fermez les yeux, vous n’avez aucune idée de votre vitesse. C’est la même chose quand vous êtes en chute libre depuis l’espace. Il n’y a pas de signalisation routière. Vous savez que vous allez très vite, mais vous ne le sentez pas. Le vent ne souffle pas à 988 km/h. Tout ce que je pouvais entendre était ma respiration dans les écouteurs.

Son record a duré jusqu’en 2012, lorsque l’Autrichien Felix Baumgartner a sauté 24 miles (38,6 km) au-dessus du désert du Nouveau-Mexique, atteignant une vitesse supersonique de 844 mph (1 360 km/h). Kittinger a servi de conseiller.

Kittinger est resté dans l’armée de l’air après ses sauts, servant trois fois pendant la guerre du Vietnam. Il a été abattu au Nord-Vietnam en mai 1972, mais éjecté et parachuté sur Terre. Il a été capturé et a passé 11 mois dans un camp de prisonniers de guerre à Hanoï, souffrant de torture.

Il quitte l’Air Force en 1978 et s’installe dans la région d’Orlando, où il devient une icône locale. Le parc porte son nom, porte son nom.

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Terry Spencer, Presse associée