La sonde DART de la NASA possède l’astéroïde Dimorphos. dévié

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Publié le 12 octobre 2022 à 19h30. Mis à jour le 12 octobre 2022 à 19h31

dr. Randall Mindy, alias Leonardo DiCaprio, peut dormir profondément. Contrairement au scénario du film « Don’t Look Up », l’humanité semble avoir pris conscience de la menace que font peser sur la vie sur Terre les astéroïdes et autres comètes. Mieux encore, elle commence à polir ses armes. Mardi soir, la NASA a annoncé les premiers résultats très encourageants de la mission DART, un peu plus de deux semaines après l’impact, le 26 septembre, entre la sonde américaine et l’astéroïde Dimorphos.

Ce jeu de fléchettes cosmique, à 11 millions de kilomètres de la Terre, consistait à frapper un objet céleste de 160 mètres de long avec un engin de la taille d’une petite voiture, lancé à une vitesse de plus de 22 500 km/h. L’objectif : mesurer comment cette collision pourrait modifier la trajectoire de Dimorphos, qui orbite autour d’un astéroïde beaucoup plus gros, Didymos, de 800 mètres de diamètre.

Ce test grandeur nature devait simuler la technique dite de « l’impact cinétique », aujourd’hui considérée comme la plus prometteuse pour la protection de notre planète. Sur le papier, cela consiste à dévier légèrement la trajectoire d’un astre potentiellement dangereux bien avant sa rencontre avec la Terre. A l’échelle de plusieurs millions de kilomètres, une petite modification pourrait donc suffire à éviter un cataclysme.

« Moment décisif pour la défense planétaire »

Son efficacité dans la pratique reste à prouver. Avant la mission kamikaze de DART, Dimorphos a mis 11 heures et 55 minutes pour encercler Didymos. Ceci pourrez vous intéresser : Les 30 meilleurs essais pour enfants en 2022 : options après la recherche. La NASA a estimé qu’une modification de l’ordre de 73 secondes – 1 minute et 13 secondes – suffirait à conclure que l’opération était réussie. D’après les premières observations depuis la Terre, la révolution de Dimorphos dure désormais 11 heures et 23 minutes, ce qui est écourté de… 32 minutes.

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« C’est un moment décisif pour la défense de la planète », a déclaré Bill Nelson, l’administrateur de l’agence spatiale. Nous nous préparons à répondre à tout ce que l’Univers peut nous lancer. La NASA a prouvé qu’elle est un sérieux défenseur de la planète. »

Le succès de DART est significatif. Cela implique que l’humanité est techniquement capable de dévier un astéroïde capable de raser une ville voire une région en cas de collision. A condition, bien sûr, que l’objet en question soit identifié suffisamment tôt. La Nasa estime désormais avoir identifié plus de 90% des très gros astéroïdes, de plus d’un kilomètre de diamètre. Mais ceux de quelques centaines de mètres sont beaucoup plus difficiles à détecter dans l’espace infini, d’autant que leur composition les rend souvent plus sombres.

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Réponses à venir

Si les premiers résultats de la mission DART sont très encourageants, les astronomes poursuivent leurs observations pour tenter de mieux comprendre comment la sonde a pu provoquer une telle déviation. La grande quantité de matière éjectée lors de l’impact peut avoir joué un rôle important, selon la NASA, améliorant la poussée initiale, « un peu comme un jet d’air sortant d’un ballon envoie le ballon dans la direction opposée ».

Cela pourrait être dû à la composition supposée de Dimorphos. Selon les images renvoyées par DART juste avant la collision, l’astéroïde pourrait être un type d’amas de petites roches plutôt qu’un corps compact. Cela explique l’éjection importante de matière. « Nous nous attendons à ce que la roche solide soit moins réactive qu’un tas de gravier », a déclaré Tom Statler, un scientifique du programme, cité par le site américain SpaceNews.

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Si la sonde DART a disparu, la mission a encore beaucoup à nous apprendre. « De nouvelles données arrivent chaque jour », a déclaré Lori Glaze, directrice de la division des sciences planétaires de la NASA. Les astronomes pourront évaluer plus en détail comment cette solution pourrait être utilisée à l’avenir pour protéger la Terre des collisions. »

Les observations depuis la Terre et le minuscule CubeSat italien Licia, déployé autour du couple Dimorphos – Didymos, doivent être complétées par une mission européenne, baptisée Hera, dont le lancement est prévu en 2024. Une fois sur place, en 2026, le rôle de la sonde comprendra une observation précise de le cratère laissé par DART à la surface de Dimorphos et étudiant la composition de deux astéroïdes. Ce qui donne aux astronomes de nouvelles réponses et éclaire la stratégie future de l’humanité pour ne pas subir le même sort que les dinosaures, il y a 66 millions d’années.

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