Mercedes, Ferrari, BMW, Alfa, Audi : l’histoire cahoteuse de Sauber en F1

Written By Sara Rosso

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Durant ses 30 années d’existence en Formule 1, l’écurie Sauber a dû s’associer à de nombreux grands constructeurs automobiles pour assurer sa survie.

Si les courses automobiles sur circuits ont été interdites en Suisse pendant près de 70 ans, suite au désastre des 24 Heures du Mans en 1955, cela n’a pas empêché de grands pilotes et de grandes écuries d’Helvétie de briller dans différentes catégories. A voir aussi : Alpin. Le projet de musée à Dieppe est sur les rails. L’équipe la plus populaire de Suisse a peut-être ses racines dans la course de côte, mais c’est en Formule 1, sous différents noms et avec le soutien de divers constructeurs, qu’elle a acquis sa renommée.

Après la victoire sur route ouverte dans les années 1970, l’équipe et les voitures de Peter Sauber ont connu le succès en Endurance et au Mans une décennie plus tard, cette fois en tête de l’effort d’usine de Mercedes. Pour les deux camps, la prochaine étape aurait dû être la Formule 1 à l’aube des années 1990, mais tout ne s’est pas déroulé comme prévu.

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Concept by Mercedes-Benz

« Il y a eu une crise financière en 1991, Mercedes-Benz a pris la décision de ne plus nous soutenir », a expliqué Beat Zehnder, ingénieur de l’équipe depuis plus de 30 ans, lors de son apparition sur le podcast Beyond The Grid. « Mercedes s’est retiré de toutes les compétitions sportives internationales, donc le programme du Groupe C a été arrêté et ils nous ont dit qu’ils ne pouvaient pas s’engager en Formule 1.

La Sauber Mercedes C11 de Jochen Mass et Karl Wendlinger à Montréal.

« Donc, la décision appartenait à Peter Sauber. Nous avions d’autres offres de Mercedes, [une était] similaire à AMG dans la modification de voitures de route. Mais Peter Sauber a déclaré: » Si vous retirez le sport automobile de cette équipe comme retirer le ballon d’un ballon de football équipe’. »

Si Sauber voulait accéder à la Formule 1, la structure serait donc seule. Et c’est ce qui s’est passé pour la saison 1993. La conception de la première Sauber F1, baptisée C12, est confiée au célèbre ingénieur britannique Harvey Postlethwaite et au jeune Mike Gascoyne. Le motoriste Ilmor, qui n’avait plus d’équipe à fournir après les disparitions successives de Leyton House et March, a été réintégré, tout comme Karl Wendlinger, ancien membre de l’équipe junior Mercedes en Endurance.

Mais entre son retrait et l’entrée de Sauber en F1, la marque star a quelque peu revu ses plans. Toujours intéressée par la F1, elle allait soutenir le projet au moins en envoyant des deutschemarks, en acquérant 10% des parts d’Ilmor et en apposant un autocollant « Concept by Mercedes-Benz » sur le capot de la C12.

La Sauber C12 Ilmor, la première F1 de l’équipe.

On peut qualifier de réussite la première campagne de Sauber dans l’élite, avec 12 points marqués par Wendlinger et JJ Lehto, dont deux dès la première course, et deux quatrièmes places comme meilleurs résultats. Dès lors, ces bonnes performances du départ incitent Mercedes à renforcer son soutien l’année suivante, notamment en officialisant son retour en F1 : le V10 d’Ilmor est toujours sous le capot, mais il est rebadgé Mercedes.

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Rapprochement avec Ferrari

Mais après une saison 1994 sans amélioration en termes de résultats, avec un score restant à 12 unités, Mercedes se sépare de Sauber pour rejoindre McLaren. Heureusement, la survie à court terme de l’équipe suisse a été assurée par la signature de deux sponsors majeurs, Red Bull et Petronas, qui orneront les F1 de l’équipe pendant dix ans.

Heinz-Harald Frentzen en route vers le premier podium de Sauber, lors du GP d’Italie 1995.

Et bien que l’uniforme noir monoplace de Hinwil vire progressivement au bleu, l’équipe commence à traverser les Alpes. La longue marche de Sauber, qui a fait un petit détour par l’Amérique entre 1995 et 1996 pour devenir l’équipe d’usine du motoriste Ford, l’a menée jusqu’à Maranello.

Lorsqu’elle a conclu un accord avec Ferrari en 1997 pour fournir des V10, le record de première classe de Sauber n’était pas ridicule, mais ce n’était certainement pas grandiose. Cinquante-trois points ont été marqués en quatre saisons, soit un peu plus de 13 points par an, et deux podiums ont été marqués, à chaque fois lors de Grands Prix marqués par des rebondissements et de nombreux abandons.

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Et durant les quatre années suivantes passées chez Ferrari, les résultats de Sauber ne s’améliorent pas, bien au contraire : le score annuel de la structure suisse chute à cinq et six points, cumulés respectivement en 1999 et 2000.

Le manque de financement s’est clairement fait sentir, poussant l’équipe à employer ponctuellement des chauffeurs rémunérés. Il y a donc eu Norberto Fontana en 1997 et Pedro Diniz de 1999 à 2000. Enrique Bernoldi, avec le soutien de Red Bull, aurait dû venir grossir cette liste en 2001, pourtant le Brésil a été coiffé au poste par un jeune Finlandais qui n’avait pas terminé seulement une poignée de monoplaces auparavant : Kimi Räikkönen.

Peter Sauber avait le nez vide lorsque Nick Heidfeld contacta Räikkönen en 2001, puisque cette année-là l’équipe réalisait alors sa meilleure saison en Formule 1, avec 21 points et la quatrième place au championnat des constructeurs en prime.

Nick Heidfeld, Sauber C20, devant son coéquipier, Kimi Räikkönen

Et c’est durant cette période de succès que la relation entre Sauber et Ferrari va progressivement se réchauffer.

Tout d’abord, Felipe Massa, recruté en 2002 pour pallier le départ de Räikkönen, est envoyé en stage à Maranello l’année suivante. Ensuite, la C23 qui a participé à la saison 2004 a fait parler d’elle pour sa forte ressemblance avec la Ferrari F2003-GA qui avait remporté le championnat l’année précédente. A noter également que cette même C24 est équipée de la dernière version du V10 Ferrari et d’une boîte de vitesses entièrement développée par la Scuderia, une première dans les deux cas.

Sans surprise, la campagne 2004 de Sauber a dépassé la campagne 2001, Massa et Giancarlo Fisichella remportant 34 points.

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Un nouveau départ avec BMW

Certains imaginaient que Sauber se transformerait en équipe B pour Ferrari dans les années suivantes, mais la construction d’une soufflerie ultramoderne (en partie financée par le transfert de Räikkönen à McLaren) a libéré l’équipe de l’influence croissante des Cheval cabré. en 2005.

Mais dans le même temps, Red Bull marquait son départ de Sauber pour construire sa propre équipe sur les cendres chaudes de Jaguar. Petronas était toujours de la partie, mais le reste des partenaires financiers de Sauber ne lui permettait pas d’aborder tranquillement l’avenir. La vente de l’écurie à BMW est donc actée pour la saison 2006. Peter Sauber reste dans les parages, occupant un rôle de conseiller, mais ne détient que 20 % du capital de sa création.

La nouvelle structure, baptisée BMW Sauber, disposait de suffisamment de ressources pour revendiquer les premières places sur la grille. Déjà sur le podium pour sa première année sous ses nouvelles couleurs, le bleu et blanc de l’hélice munichoise, l’écurie a profité de l’exclusion de McLaren du championnat des constructeurs en 2007 pour arriver deuxième, derrière Ferrari.

L’année suivante aurait dû être encore meilleure, car la F1.08 dessinée par Willy Rampf et confiée à Heidfeld et Robert Kubica était l’une des meilleures machines du plateau. En pole position au Grand Prix de Bahreïn, BMW Sauber atteint enfin un objectif que Peter Sauber poursuivait depuis 15 ans en remportant sa première victoire quelques semaines plus tard, au Canada.

Robert Kubica célèbre sa victoire avec BMW Sauber au GP du Canada 2008.

Profitant du conflit omniprésent entre Lewis Hamilton et Räikkönen devant le feu rouge de la voie des stands fermée, Kubica franchit la ligne d’arrivée en vainqueur et, par la même occasion, prend les commandes du championnat. L’équipe y a probablement vécu le plus beau jour de son histoire, mais celui-ci a précédé une seconde partie de saison bien plus amère.

En effet, avec Kubica en tête du classement général des pilotes et BMW Sauber derrière Ferrari de seulement trois points, les hauts responsables ont décidé d’arrêter le développement de la F1.08 pour se concentrer sur la conception de la F1 2009, qui était conforme au nouveau règlement technique. Une décision que l’équipe regrettera rapidement, car non seulement les titres 2008 reviennent à Hamilton et Ferrari, mais la BMW F1.09 est complètement perdue.

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Sauber évite le naufrage

BMW Sauber s’est contenté de refaire son retard en 2009, et aucun des deux pilotes en titre n’a réussi à intégrer le top 10 du championnat. Pire encore, BMW a pris la décision de quitter la F1 en juillet sans signer les nouveaux accords Concorde, ce qui signifiait que les acheteurs potentiels devaient compter sur le retrait d’une équipe déjà engagée à participer à la saison suivante.

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Aucun client sérieux ne s’étant présenté à la porte de BMW, la marque a rendu fin novembre les clés de l’équipe à Peter Sauber, à condition qu’il puisse se réinscrire. La situation a finalement été débloquée quelques jours plus tard avec le retrait surprise de Toyota.

La Sauber 2010 a très peu de sponsors.

Curieusement, même si BMW n’avait plus aucune association avec les moteurs F1 et Ferrari V8 alimentant les F1 Hinwil en 2010, l’équipe a dû continuer à utiliser le nom « BMW Sauber » cette saison-là, afin de pouvoir recevoir la télévision et la publicité. droits accumulés par le fabricant l’année précédente. Nous avions donc des Ferrari BMW Sauber sur la grille cette saison-là.

Pour sa seconde vie, Sauber a impressionné malgré les maigres moyens. S’ils en ont l’occasion, les nouveaux titulaires Sergio Pérez et Kamui Kobayashi ont impressionné. Les Japonais ont décroché un podium à domicile en 2012 tandis que Pérez a frôlé la victoire à deux reprises, aux GP de Malaisie et d’Italie 2012, tout en décrochant un autre podium au Canada.

Kamui Kobayashi, Jean Alesi et Felipe Massa sur le podium du GP du Japon 2012.

Tragiquement, Sauber n’a pas pu capitaliser sur cette bonne forme car, selon Zehnder, l’introduction des hybrides V6 turbo en 2014 l’a tout simplement « tué ».

« Les coûts du moteur ont presque triplé par rapport au V8 », expliquait Zehnder en 2020. « A une époque où il n’y avait pas d’argent, où il était extrêmement difficile pour une équipe privée de trouver des sponsors », « Du coup, nous avions 13 à 14 millions d’euros de dépenses supplémentaires pour les groupes motopropulseurs. Nous n’avons jamais pu trouver cela. Les V6 et les dépenses supplémentaires nous ont rendu la vie très difficile. »

Fin 2014, Sauber n’avait plus de sang. Pour la première fois de son histoire, aucun point n’a été marqué en championnat. Les problèmes financiers de l’équipe ont également affecté sa gestion, car lors du Grand Prix d’Australie 2015, quatre pilotes avaient un premier contrat : Felipe Nasr et Marcus Ericsson, qui ont concouru pour la saison, mais aussi Giedo van der Garde et Adrian Sutil !

Comme en 2005, cette fois de manière encore plus évidente, Sauber n’avait plus les moyens de gérer à elle seule une écurie de F1. Ainsi, lorsque le milliardaire Finn Rausing et sa société d’investissement Longbow Finance sont venus frapper à sa porte en 2016 avec une offre de rachat, elle n’a pas été ignorée.

En terminant dans les points au GP du Brésil 2016, Felipe Nasr a permis à Sauber de terminer dixième du championnat et d’empocher de précieux dollars.

Renaissance milanaise

Bien que Peter Sauber ait été définitivement sur la touche en 2017, il a été décidé de conserver le nom de l’équipe, du moins jusqu’à l’arrivée d’Alfa Romeo. Intéressé par la Formule 1 mais pas assez pour acheter une écurie, le constructeur italien s’est entendu avec Sauber pour sponsoriser l’écurie en 2018, puis lui faire prendre son nom l’année suivante.

Les performances étaient certes meilleures que certaines années précédentes, mais les Alfa Romeo managées par Sauber n’ont jamais pu prétendre à de grands résultats en F1. Et le retour de Räikkönen à Hinwil, de 2019 à 2021, n’a rien changé à cette situation.

Mis à part le très chargé Grand Prix du Brésil 2019, où Räikkönen et Antonio Giovinazzi ont pris les quatrième et cinquième places, Alfa Romeo n’a réalisé qu’un seul top 5 : c’était à Imola en 2022, avec Valtteri Boots.

L’arrivée des quatre anneaux

Si le modèle économique d’Alfa Romeo semblait satisfaire les deux parties, il a été annoncé cette année que la marque Biscione quitterait définitivement la F1 à l’issue de la saison 2023, jetant une nouvelle fois le doute sur l’avenir de l’écurie.

Cependant, l’annonce d’Alfa Romeo a coïncidé avec l’entrée d’Audi dans le championnat, et ce n’était pas une coïncidence. Le constructeur allemand, qui a finalement succombé aux sirènes de la F1 en donnant son feu vert pour atteindre 2026, tente de s’engager comme une équipe à part entière et non comme un simple motoriste. Alors qui mieux que Sauber, une équipe forte de 30 ans d’expérience dans la discipline, pour l’aider dans cette tâche ?

Ainsi, pour la sixième fois de son histoire, Sauber s’associera à un grand constructeur automobile.

« Le partenariat entre Audi AG et Sauber Motorsport est une étape clé pour notre équipe, alors que nous continuons à progresser vers l’avant de la grille », a déclaré le directeur de l’équipe Frédéric Vasseur. « Devenir une équipe d’usine officielle d’Audi n’est pas seulement un grand honneur et une grande responsabilité, mais aussi la meilleure option pour l’avenir, et nous sommes pleinement convaincus que nous pouvons aider Audi à atteindre les objectifs qu’ils se sont fixés en F1. »