Mercedes, Ferrari, BMW, Alfa, Audi : l’histoire cahoteuse de Sauber en F1

Written By Sara Rosso

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Si les courses sur piste ont été interdites en Suisse pendant près de 70 ans, suite au désastre des 24 Heures du Mans 1955, cela n’a pas empêché de grands pilotes et de grandes équipes helvétiques de briller dans différentes catégories. L’écurie suisse la plus populaire a peut-être ses racines dans la course de côte, mais c’est en Formule 1, sous différents noms et avec le soutien de différents constructeurs, qu’elle a acquis sa renommée.

Après une victoire sur la route dans les années 1970, l’équipe et les voitures de Peter Sauber ont connu le succès en Endurance et au Mans une décennie plus tard, cette fois dirigées par Mercedes. Pour les deux camps, la prochaine étape aurait dû être la Formule 1 au début des années 1990, mais tout ne s’est pas déroulé comme prévu.

Concept by Mercedes-Benz

« Il y a eu une crise financière en 1991, Mercedes-Benz a pris la décision de ne plus nous soutenir », a expliqué Beat Zehnder, un ingénieur qui fait partie de l’équipe depuis plus de 30 ans, lors de son apparition sur le podcast Beyond The Grid. A voir aussi : Législatives 2022 : résultats, carte et analyse du second tour en direct. . « Mercedes s’est retiré de toutes les compétitions sportives internationales, donc le programme du Groupe C a été interrompu et ils nous ont dit qu’ils ne pouvaient pas s’engager en Formule 1.

La Sauber Mercedes C11 de Jochen Mass et Karl Wendlinger à Montréal.

« Donc, la décision appartenait à Peter Sauber. Nous avions d’autres offres de Mercedes, [l’une était] similaire à AMG dans la personnalisation des voitures de route. Mais Peter Sauber a déclaré: » Lorsque vous retirez le sport automobile de cette équipe, c’est comme frapper la balle prend loin d’une équipe de football’. »

Dès lors, si Sauber voulait entrer en Formule 1, la structure serait seule. Il en fut ainsi pour la saison 1993. La conception de la première Sauber F1, baptisée C12, fut confiée au célèbre ingénieur britannique Harvey Postlethwaite et au jeune Mike Gascoyne. Le motoriste Ilmor, à court d’équipe après les disparitions successives de Leyton House et March, avait été retrouvé, tout comme Karl Wendlinger, ancien membre de l’équipe junior Mercedes en Endurance.

Mais entre son retrait et l’entrée de Sauber en F1, la marque star a légèrement revu ses plans. Elle était toujours intéressée par la F1 et soutiendrait au moins le projet en envoyant du Deutsche Mark, en acquérant 10% des parts d’Ilmor et en apposant un autocollant « Concept by Mercedes-Benz » sur le capot de la C12.

La Sauber C12 Ilmor, la première F1 de l’équipe.

Nous pouvons qualifier de succès la première campagne élite de Sauber, avec 12 points marqués par Wendlinger et JJ Lehto, dont deux de la première course, et deux quatrièmes places comme meilleurs résultats. Cette bonne performance dès le départ a motivé Mercedes à renforcer son soutien l’année suivante, notamment en officialisant son retour en F1 : il y avait encore un V10 Ilmor sous le capot, mais c’était une Mercedes rebadgée.

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Rapprochement avec Ferrari

Mais après une saison 1994 sans amélioration en termes de résultats, avec un score de 12 unités, Mercedes se sépare de Sauber pour s’allier à McLaren. Heureusement, la survie à court terme de l’équipe suisse a été assurée par la signature de deux sponsors majeurs, Red Bull et Petronas, qui orneront les F1 de l’équipe pendant dix ans.

Heinz-Harald Frentzen en route vers le premier podium de Sauber, au GP d’Italie 1995.

Et tandis que la robe noire des monoplaces de Hinwil virait progressivement au bleu, l’équipe entamait la traversée des Alpes. La longue marche de Sauber, qui a fait un petit détour par l’Amérique entre 1995 et 1996 pour devenir l’équipe d’usine du motoriste Ford, l’a amené à Maranello.

Lorsqu’il a conclu un accord avec Ferrari en 1997 pour fournir des V10, le record de première classe de Sauber n’était pas ridicule, mais il n’était certainement pas grandiose. Cinquante-trois points ont été marqués en quatre saisons, soit un peu plus de 13 points par an, et deux podiums ont été marqués, à chaque fois lors de Grands Prix marqués par des rebondissements et de nombreux abandons.

Et pendant les quatre années suivantes chez Ferrari, les résultats de Sauber ne se sont pas améliorés, bien au contraire : le score annuel de la structure suisse est tombé à cinq et six points, récoltés respectivement en 1999 et 2000.

Le manque de financement était évident, obligeant l’équipe à embaucher de temps à autre des chauffeurs rémunérés. Il y a eu Norberto Fontana en 1997 et Pedro Diniz de 1999 à 2000. Enrique Bernoldi, soutenu par Red Bull, aurait dû faire exploser cette liste en 2001, mais le Brésilien a été mis au poste par un jeune Finlandais qui n’avait pas complété la liste seulement une poignée de monoplaces avant : Kimi Räikkönen.

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Peter Sauber avait le nez creux lorsqu’il associait Nick Heidfeld à Räikkönen en 2001, puisque cette année-là l’équipe réalisait sa meilleure saison en Formule 1, avec 21 points et une quatrième place en prime au championnat des constructeurs.

Nick Heidfeld, Sauber C20, devant son coéquipier, Kimi Räikkönen

Et c’est durant cette période de succès que les relations entre Sauber et Ferrari se sont progressivement réchauffées.

Tout d’abord, Felipe Massa, recruté en 2002 pour pallier le départ de Räikkönen, est envoyé en stage à Maranello l’année suivante. Ensuite, il a été question de la C23 qui est entrée dans la saison 2004 en raison de sa forte ressemblance avec la Ferrari F2003-GA qui a remporté le championnat l’année précédente. A noter également que cette même C24 était équipée de la version la plus récente du V10 Ferrari et d’une boîte de vitesses entièrement développée par la Scuderia, une première dans les deux cas.

Sans surprise, la campagne 2004 de Sauber a largement dépassé celle de 2001, Massa et Giancarlo Fisichella prenant 34 points.

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Un nouveau départ avec BMW

Certains pensaient que Sauber deviendrait une équipe B pour Ferrari dans les années suivantes, mais la construction d’une soufflerie ultramoderne (financée en partie par le transfert de Räikkönen à McLaren) a libéré l’équipe de l’influence croissante des cheval cabré en 2005.

Mais dans le même temps, Red Bull apprend son départ de Sauber pour construire sa propre équipe sur les cendres encore chaudes de Jaguar. Petronas était toujours de la partie, mais les partenaires financiers restants de Sauber ne lui permettaient pas d’aborder sereinement l’avenir. Ainsi, la vente de l’écurie à BMW est actée pour la saison 2006. Peter Sauber reste proche et tient un rôle de conseil, mais ne détient que 20% des parts de sa création.

La nouvelle structure, baptisée BMW Sauber, disposait de suffisamment de ressources pour revendiquer les premières places sur la grille. L’équipe montait pour la première année sur le podium sous ses nouvelles couleurs, le bleu et le blanc de l’hélice munichoise, profitant de l’exclusion de McLaren du championnat des constructeurs en 2007 pour prendre la deuxième place, derrière Ferrari.

L’année suivante aurait dû être encore meilleure puisque la F1.08, dessinée par Willy Rampf et confiée à Heidfeld et Robert Kubica, était l’une des meilleures machines du plateau. En pole position au Grand Prix de Bahreïn, BMW Sauber a finalement atteint un objectif que Peter Sauber poursuivait depuis 15 ans en remportant sa première victoire quelques semaines plus tard au Canada.

Robert Kubica célèbre sa victoire avec BMW Sauber au GP du Canada 2008.

Profitant de l’affrontement omniprésent entre Lewis Hamilton et Räikkönen avant le feu rouge de la voie fermée des stands, Kubica franchit la ligne d’arrivée en vainqueur et s’empara du championnat par la même occasion. L’équipe y a probablement vécu la plus belle journée de son histoire, mais elle a précédé beaucoup plus amèrement la deuxième partie de saison.

Avec Kubica en tête du classement général des pilotes et BMW Sauber à seulement trois points de Ferrari, les hauts responsables ont décidé d’arrêter le développement de la F1.08 pour se concentrer sur la conception de la F1 2009, qui respectait les nouvelles réglementations techniques. Une décision que l’équipe allait bientôt regretter, car non seulement les titres 2008 sont allés à Hamilton et Ferrari, mais la BMW F1.09 a été complètement ratée.

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Sauber évite le naufrage

BMW Sauber s’est contenté de rattraper son retard en 2009, aucun des deux pilotes titulaires n’ayant réussi à intégrer le top 10 du championnat. Pire encore, BMW a pris la décision en juillet de quitter la F1 sans signer les nouveaux accords Concorde, ce qui signifiait que les acheteurs potentiels devaient compter sur le retrait d’une équipe qui s’était déjà engagée à participer à la saison suivante. .

Aucun client sérieux ne s’étant présenté à la porte de BMW, la marque a rendu fin novembre les clés de l’équipe à Peter Sauber, à condition qu’il puisse se réinscrire. La situation a finalement été débloquée quelques jours plus tard avec le retrait surprise de Toyota.

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Très peu de sponsors au Sauber 2010.

Curieusement, bien que BMW ait perdu tout lien avec les moteurs F1 et Ferrari V8 qui propulsaient les F1 Hinwil en 2010, l’équipe a dû continuer à utiliser le nom « BMW Sauber » cette saison-là afin de recevoir les droits télévisuels et commerciaux que le constructeur s’est constitué l’année précédente. Nous avions donc des Ferrari BMW Sauber sur la grille cette saison-là.

Pour sa seconde vie, Sauber a marqué les esprits malgré les maigres moyens. Lorsqu’on leur en a donné l’occasion, les nouveaux partants Sergio Pérez et Kamui Kobayashi ont impressionné. Les Japonais sont montés sur le podium à domicile en 2012, tandis que Pérez a frôlé la victoire à deux reprises, aux GP de Malaisie et d’Italie 2012, tout en décrochant un autre podium au Canada.

Kamui Kobayashi, Jean Alesi et Felipe Massa sur le podium du GP du Japon 2012.

Tragiquement, Sauber n’a pas pu profiter de cette bonne forme car, selon Zehnder, l’introduction des V6 turbo hybrides en 2014 l’a tout simplement « détruite ».

« Le coût du moteur a presque triplé par rapport au V8 », expliquait Zehnder en 2020. « A une époque où il n’y avait pas d’argent, où il était extrêmement difficile pour une équipe privée de trouver des sponsors », 13 à 14 millions d’euros de surcoût pour les unités motrices. Nous n’aurions jamais pu imaginer cela. Les V6 et les coûts supplémentaires nous ont rendu la tâche très difficile.

Fin 2014, Sauber était exsangue. Pour la première fois de son histoire, aucun point n’a été marqué en championnat. Les problèmes d’argent de l’équipe ont également affecté la direction, puisque le Grand Prix d’Australie 2015 a vu quatre pilotes en possession de contrats de départ : Felipe Nasr et Marcus Ericsson, qui sont entrés dans la saison, ainsi que Giedo van der Garde et Adrian Sutil !

Comme ce fut le cas en 2005, cette fois de manière encore plus évidente, Sauber n’avait plus les ressources pour diriger seule une écurie de F1. Ainsi, lorsque le milliardaire Finn Rausing et sa société d’investissement Longbow Finance ont frappé à sa porte avec une offre de rachat en 2016, elle n’a pas été ignorée.

En terminant dans les points au GP du Brésil 2016, Felipe Nasr a permis à Sauber de terminer dixième du championnat et de gagner de précieux dollars.

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Renaissance milanaise

Même si Peter Sauber a été définitivement mis à l’écart en 2017, il a été décidé de conserver le nom de l’équipe, du moins jusqu’à l’arrivée d’Alfa Romeo. Intéressé par la Formule 1, mais pas assez pour acheter une écurie, le constructeur italien s’est entendu avec Sauber pour sponsoriser l’écurie en 2018 et lui faire prendre son nom l’année suivante.

Les performances étaient certainement meilleures que les années précédentes, mais les Alfa Romeo dirigées par Sauber n’ont jamais été en mesure d’obtenir d’excellents résultats en F1. Et le retour de Räikkönen à Hinwil, de 2019 à 2021, n’a rien changé à cette situation.

Hormis le très mouvementé Grand Prix du Brésil 2019, où Räikkönen et Antonio Giovinazzi ont pris les quatrième et cinquième places, un seul top 5 a été réalisé par une Alfa Romeo : c’était à Imola en 2022, avec Valtteri Boots.

L’arrivée des quatre anneaux

Alors que le modèle économique d’Alfa Romeo semblait satisfaire les deux camps, il a été annoncé cette année que la marque Biscione quitterait définitivement la F1 à l’issue de la saison 2023, ce qui jetterait une nouvelle fois le doute sur l’avenir de l’écurie.

Cependant, l’annonce d’Alfa Romeo est intervenue en même temps que l’entrée d’Audi dans le championnat, et ce n’était pas un hasard. Le constructeur allemand, qui a finalement cédé aux sirènes de la F1 en donnant son feu vert pour une arrivée en 2026, veut s’engager comme une écurie à part entière et non comme un simple motoriste. Alors qui mieux que Sauber, une équipe forte de 30 ans d’expérience dans la discipline, pour l’aider dans cette tâche ?

Par exemple, Sauber approchera un grand constructeur automobile pour la sixième fois de son histoire.

« Le partenariat entre Audi AG et Sauber Motorsport est une étape importante pour notre équipe alors que nous passons en tête de grille », a déclaré le directeur de l’équipe Frédéric Vasseur. Devenir l’équipe d’usine officielle d’Audi n’est pas seulement un honneur et une grande responsabilité, mais aussi la meilleure option pour l’avenir, et nous sommes convaincus que nous pouvons aider Audi à atteindre les objectifs qu’ils se sont fixés pour leur aventure en F1. »